R3 – en kaffeklub for banker?

“R3 is a financial innovation firm that leads a consortium partnership with over 40 of the world’s leading banks, to design and deliver advanced distributed
ledger technologies to global financial markets”.

Sådan beskriver R3/R3cev selv deres distributed ledger/blockchain konsortium der i skrivende stund tæller tæt på 50 store internationale banker herunder Nordea, Danske Bank og SEB.
Så vidt jeg er orienteret er prisen for medlemsskab ikke offentliggjort, men mon ikke verdens største banker får lov at betale et par millioner eller to for at være med i hulen?

Verdens største banker står altså klar til at købe, men hvad er det egentlig R3 sælger?

Når jeg i løbet af det seneste år har være ude og holde blockchain præsentationer har jeg jævnligt kaldt R3 for en “meget dyr kaffeklub for bankfolk”, det synes jeg selv var utrolig morsomt indtil den dag hvor 2 medarbejdere fra en Dansk Bank’s “R3 arbejdsgruppe” sad iblandt publikum.
Efter den episode blev joken dog markant sjovere, primært fordi de langt hen af vejen var enige med mig.

Men misforstå mig ret, for “kaffeklubber” er utroligt vigtige når det kommer til innovation og især når de omhandler samarbejde om infrastruktur. R3’s største bedrift er nemlig slet ikke at de arbejder med blockchains, det er derimod at de har formået at samle 48 banker til en ambitiøs dialog omkring fælles fremtidige standarder for finansiel infrastruktur.
Alt hvad R3 skulle bruge for at få lavinen til at rulle var bare en solid mængde Bank-FOMO (Fear Of Missing Out), løftet om øget automatisering samt muligheden for at nå nye forretningsområder.
Som ekstra benzin på R3’s bål var der også den potentielle trussel fra f.eks. Bitcoin og andre bank-løse kryptopenge. En trussel som bankerne vel og mærke endnu ikke havde formået at udtale sig bare nogenlunde kvalificeret om når f.eks. journalister havde spurgt ind til deres strategi på området.

Resultatet var at 40 banker gik fra at have nærmest ingenting på blockchain kontoen, til pludselig at have både strategi, udviklingsafdeling, strategiske partnerskaber, adgang til uddannelse og ikke mindst en lang række eksperter de kunne gemme sig bagved. Således undgik de også at blive ved med at fremstå som en jakkesætsbærende klon af Komiske Ali når de fik spørgsmål om f.eks. Bitcoin.

Foruden at have de store banker som kunder har R3 også indgået partnerskaber med alle de største leverandører af cloud løsninger og kommercielle blockchain platforme herunder Microsoft Azure, IBM Bluemix, Amazon og Eris Industries, Ethereum, Intel og Chain.
Det er altså ikke kun bankerne, men også IT branchens absolutte mastodonter der er ved at komme op i fart og det er R3 der står i midten af manegen og svinger pisken.
Friske rygter direkte fra blockchain-land siger tilmed at en af verdens største bilproducenter overvejer medlemsskab og så sent som sidste uge fik R3 også sit første forsikringsselskab som medlem.
Se dét er en kaffeklub med pondus!

I et bank-landskab hvor det at differentiere sig har høj prioritet kan det dog umiddelbart virke temmelig kontraproduktivt at begynde at samarbejde om globale løsninger, for hvis alle banker benytter den samme blockchain udviklet af den samme kaffeklub til at løse det samme problem, hvor er din “competetive edge” så henne som individuel bank?

For at svare på dette spørgsmål bliver vi nød til træde et skridt tibage og kigge på hvad det egentlig er for nogle udfordringer blockchain-teknologien kan løse for bl.a. fælleskaber, banker, startups, forsikringsselskaber, bilproducenter, individer og internet-forbundne vaskemaskiner.

Kort fortalt skaber blockchain tillid uden 3-parter og de gør de uanset om du er blogger, bandit, bankmand eller en brødrister.
Ved istedet at stole på reglerne på en blockchain kan du nemlig fjerne behovet for tillid og der igennem fjerne behovet for “trusted third parties” eller på godt gammelt dansk “mellemmænd”.
Et godt eksempel på finansielle mellemmænd møder du f.eks. når du skal sende penge ud over landets grænser, her er din bank nemlig den mellemmand der står for at veksle dine penge og sende dem til den rette modtager. Denne process tager din bank sig naturligvis ganske godt betalt for, men hvis du tror at bankerne befinder sig øverst i denne fødekæde af mellemmænd der (bare) flytter penge rundt mellem konti så tager du grundigt fejl. For godt nok tjener banken fedt på dine transaktioner, men samtidig har de også selv en masse udgifter som de skal have dækket. De skal f.eks. sørge for du ikke finansierer syriske terrorceller eller sender dine penge direkte til eksotiske skattely……

Samtidig går en international transaktion sjældent direkte fra din bank til modtagerens, den skal ofte igennem mange andre store og små mellemmænd på vejen og det er her at R3-bankerne bl.a. ser muligheder for at skære disse fra ved at benytte blockchain teknologi. Hvis 48 banker interagerer på den samme blockchain så behøver de nemlig ikke at bruge disse dyre og langsomme mellemmænd, men de vil istedet kunne sende betalinger direkte til hinanden i et sikkert system. En international betaling vil stadig være en international betaling, men med blockchains så bliver den både billiger og hurtigere for bankerne. Der er så at sige ikke direkte nogle penge at tjene på disse blockchains, men som man siger i bankerne “en milliard sparet er en milliard tjent”.

Internationale transaktioner er netop et af de produkter som R3 arbejder på, sammen med bl.a. fælles nordiske systemer til KYC (Know Your Customer) der netop skal forhindre at borgere sender penge til f.eks. terrorrister. Begge ting er noget som bankerne allerede gør, men hvis man nu kan bruge blockchains til at gøre det billigere og mere effektivt hvorfor så ikke?

Bank uden banker
Selv om det kan være svært at forestille sig en verden uden banker så bør vi dog have i baghovedet at en banks største indtægtskilde udspringer af at agere mellemmand for sine kunder. (Banken holder dine penge, faciliterer dine lån, udfører dine transaktioner, leverer din netbank samt Mobilepay og til dels dit nationale ID system), men samme blockchain teknologi der giver bankerne mulighed for at skære deres mellemmænd væk, giver i sidste ende også kunderne mulighed for at skære banken (eller dele af den) væk.

En kaffeklub eller et monopol?
R3 er stort, R3 er dyrt, og R3 har en masse magt. Som ikke indviede ved vi jo faktisk slet ikke hvad der rent faktisk foregår bag de lukkede døre til deres eksklusive møder. Personligt forestiller jeg mig en masse gamle mænd der ryger store cigarer imens de på bedste Ernst Stavro Blofeld-vis kæler for hvide katte og planlægger hvordan de samlet kan dominere alle fremtidens finansielle transaktioner (og derigennem overtage verdensherredømmet).

Foto fra det seneste møde i R3 konsortiet
Foto fra det seneste møde i R3 konsortiet

Men hvad nu hvis man rent faktisk er en mindre bank der ikke har resourcer til at melde sig ind i R3. Er der ikke en reel risiko for at de store R3 banker bare slår sig sammen og agerer ny mellemmand for de små?

Dette er selvfølgelig en mulighed jeg ikke kan afvise, men jeg vil samtidig mene at blockchain-teknologi helt fundamentalt bygger på inklusion og finansielle blockchain systemer drager derfor også stor fordel af de netværkseffekter der opstår når flere “noder”/banker bliver tilføjet til netværket.
Det er også mit indtryk at det absolut største produkt som R3 har leveret indtil videre er uddannelse. Når 48 banker skal udvikle blockchain prototyper bliver de nød til først at kravsspecificere og før de kan kravsspecificere så bliver de nød til at tale det samme sprog. Det betyder at R3 har haft en kæmpe opgave med forklare hvad blockchains egentlig er, hvordan de fungerer og hvilke problemer de kan løse for medlemmerne. Det er ikke min vurdering at mindre spillere bør frygte at stå udenfor R3, men hvis man er en bank, bilproducent, IT leverandør eller for den sags skyld, en nationalbank, et skattevæsen eller et finanstilsyn så kan man heller ikke tillade sig bare at sidde på hænderne. For selv om de kommercielle blockchain produkter stadig mangler, så går der ikke længe før de bliver tilgængelige og hvis din organisation til den tid hverken har en blockchain-strategi eller resourcer til at implementere blockchain løsninger så vil i være bagefter de andre der har.
At uddanne en håndfuld relevante medarbejder til at forstå teknologien og gøre sig nogle overvejelser omkring hvordan den kan påvirke organisationen kræver ikke meget, men det er en forudsætning for at forstå hvad det er man køber den dag R3, Microsoft, eller IBM står i jeres bestyrelseslokale og spørger om man er villig til at lægge de millioner det kræver at deltage sammen med de 400 andre banker der allerede står klar til at rulle en fælles løsning ud om 3 måneder?

Jeg vil ikke komme så meget ind på de prototyper og Proof of concepts som R3 indtil videre har annonceret da det hurtigt kan blive et indlæg i sig selv, men hvis du har lyst til at læse videre er der en god beskrivelse på Richard Glendal Brown’s side. Richard er Head of technology hos R3 og en af de interessante ting han nævner er at deres Corda-prototype “måske, faktisk, kind of ikke helt rigtigt egentlig er en blockchain når det kommer til stykket, selvom de godt nok bruger mange elementer fra blockchain teknologien til at nå deres mål“.

Der er ingen tvivl om at R3 er med til accelerere udviklingen i finanssektoren og når jeg taler med danske medlemmer så er det bestemt også mit indtryk at de får god service i retur. Der foregår naturligvis også en masse ting i R3 som medlemmerne ikke kan fortælle mig (eller andre), men jeg vil stadig vove den påstand at fokus i øjeblikket er på uddannelse af medlemmer samt på at definerer hvad de rent faktisk ønsker af deres nye smarte blockchain platforme.

Dilbert_blockchain

For yderligere læsestof kan jeg anbefale R3’s egen blog der jævnligt bliver opdateret med nye indlæg. Disse indlæg er generelt af utrolig høj kvalitet og meget nuancerede selv når de omhandler “fjenden” repræsenteret af de offentlige og uregulerede blockchains som f.eks. Bitcoin og Ethereum. Der er ingen tvivl om at R3 har nogle ekstremt skarpe hjerne ansat og min misundelse er vidst svær at skjule når jeg f.eks. bliver interviewet af specialestuderende der har fået lov til at overvære nogle af deres møder.

Afslutningsvis så vil jeg på bedste content marketings-vis opfordre alle større danske virksomheder til at spørge sig selv om de har en eller flere medarbejder der forstår og i detaljer kan forklare følgende begreber til kollegaer, bestyrelser og forretningsudviklere?
Blockchain
Bitcoin
Permission/permissionless
Smart contracts
Solidity
Tokens
Ethereum
Cryptocurrency
Payment/transaction-channels
DAO

Hvis ikke de kan svare ja til det så er det ved at være tid til at få fingeren ud, enten ved at melde sig ind i en kaffeklub eller booke en workshop hos en blockchain-konsulent som jeg selv (jeg kan dertil afsløre at mine priser ligger lidt under R3’s).

Blockchain lignende systemer og smarte kontrakter er teknologier der er ved at blive introduceret til markedet nu og der er en unik mulighed for at være med forrest i feltet.

Afslutningsvis kan du i dette korte interview med IT Branchen/Dansk Erhverv høre mig sammenligne introduktionen af blockchains med hvordan f.eks. cloud løsninger langsomt blev introduceret i dansk erhvervsliv. (Derudover er videoen også en fremragende kombination mine 3 absolutte yndlingsting her i verden: kajakker, blockhains og lyden af min egen stemme).